De Russische Grand Prix markeert het volgende hoofdstuk in de titanenstrijd van dit Formule 1-seizoen. Wat kun je ongeveer verwachten dit weekend? En hoe liggen de verhoudingen in aanloop naar de volgende showdown? Lees alles hierover in ons vooruitblik van de Grand Prix van Rusland inclusief het tijdschema.

Mercedes in het voordeel tijdens Russische GP

Vijf punten scheidt titelkandidaten Max Verstappen en Lewis Hamilton. De eerstgenoemde coureur van Red Bull Racing geniet weliswaar van een nipte voorsprong, maar moet in Sotsji een gridstraf van drie plaatsen incasseren, omdat hij als schuldige aangewezen is bij het race-eindigende incident met zijn rivaal op Monza.
Door de breedte van het circuit, evenals voldoende rechte stukken, is het inhalen hier iets gemakkelijker. Mede daarom besluit Red Bull Racing om naast de bovengenoemde gridstraf ook een straf te pakken voor een (gedeeltelijke) motorwissel. De Nederlandse kopman staat inmiddels op scherp, de wissel is door de opgelopen schade in vorige races eigenlijk onvermijdelijk.

Red Bull moet dus incasseren, met het optimisme dat de nieuwe motoronderdelen in de RB16B van Verstappen voldoende spelingsruimte bieden tot het einde van seizoen. Daarnaast, door een ontketende Valtteri Bottas van Mercedes lijkt een overwinning voor de energiedrankjes fabrikant in Rusland onrealistisch.

Verstappen in Rusland afhankelijk van externe factoren

Er zou (te) veel moeten afhangen van Sergio Perez. De Mexicaanse teamgenoot van de Nederlander moet zich namelijk voor de Mercedessen kwalificeren, met de hoop dat hij ze op zondag lang genoeg achter zich houdt, zodat Verstappen de aansluiting vindt. Hoewel Perez kortgeleden iets sterker oogt op de zondagen is het kwalificeren nog steeds een pijnpunt. In de praktijk betekent dat meestal een startplek buiten de top vijf.

Anders gezegd: de gunstigste afloop voor Verstappen, die heeft hij dit keer minder in eigen hand. De P1 en P2 van McLaren op Monza, evenals de verbeterde vorm van Ferrari, suggereert dat meer teams zich kunnen mengen in de gevechten van voren. Niets is minder waar voorlopig. Het materiaal van de titelvechters blijft verreweg superieur, waardoor de achtervolgende concurrentie het nog steeds moet hebben van geluk in combinatie met een geheel foutloze uitvoering.

Tijdschema Grand Prix Rusland

Vrijdag 24 september 
Vrije training 1: 10:30 – 11:30
Vrije training 2: 14:00 – 15:00

Zaterdag 25 september
Vrije training 3: 11:00 – 12:00
Kwalificatie:       14:00 – 15:00

Zondag 26 september
GP Rusland ’21:  14:00 – 16:00

Mercedes kan in Sotsji uitstekende zaken doen in het constructeurskampioenschap. De Zilveren Pijlen nemen daarin afstand van Red Bull en ze zullen dit weekend weer kunnen uitlopen. Sotsji is een circuit waar zij statistisch gezien de maatstaf waren in het verleden.

Het is de vraag in hoeverre Red Bull de druk erop kan houden bij Mercedes in een weekend waar schadebeperking het sleutelwoord is. Met name Bottas heeft in het verleden bewezen dat hij als een speer gaat op het circuit bekend om de 90-graden bochten. Het Duitse team gaat dit weekend in met voordeel. Recent maakt men daar fouten zodra de druk erop staat, maar het moet nog blijken of Red Bull daar de kans tot krijgt.

Alex Albon, voormalig teamgenoot van Verstappen, keert verrassend genoeg in 2022 terug op de grid bij Williams. Geen enkele coureur is sinds de komst van de Nederlander echter in staat geweest om hem een echte uitdaging te bieden. Dit is wie zij waren en hoe zij het deden.